大潮滚滚与暗流涌动:数据重塑职业体育的这十年

2020-01-11 职业体育懒小熊

大潮滚滚与暗流涌动:数据重塑职业体育的这十年

▲布拉德·皮特(左)在影片《魔球》中扮演比利·比恩。这部作品于2011年上映,自那以来的十年间,体育运动被彻底改变。


曾几何时,棒球手们还在广泛使用触击短打,足球教练们多是守旧的老顽固,NBA各队则对斯蒂芬·库里的三分投射充满了质疑——这一切不过发生在十年前而已。


但在过去十年间,MLB、NFL和NBA经历了翻天覆地的巨变,而我们则亲眼见证了这些体育联盟的迭代。


进入21世纪的第一个十年,全美最受欢迎的几个体育联盟开始认识到数据的力量;而从2010年开始,以数据为战略决策核心,将数据分析结果投入实际应用,成为这十年的行业关键词。这股不可逆转的大潮既带来了积极的进步,亦裹挟着危险的暗流。


“我不知道讨论这些变化是好事还是坏事有没有意义,”奥克兰运动家棒球事务副总裁比利·比恩(Billy Beane)表示,“这是一场革新,仅此而已。”


如果说数据分析在2010至2019的十年间跻身主流,那么从2020年开始的十年,行业从业者们或许将开始权衡这一发展趋势的利弊。今日的运动员和管理层持续发掘着数据的价值,同时带来了潜在的风险——比赛可能会变得同质化、冗长不堪并为球迷所恶。

 

尽管如此,棒球、足球和篮球比赛已然发生了根本上的改变,精于计算的书呆子们成为毋庸置疑的胜利者,体育亦在变革的道路上一去不复返。

 

比恩正是引领这一行为变革的弄潮儿。在过去十年间,比恩用他激进的方式将MLB的奥克兰运动家队打造为一支常年冲击冠军的劲旅。比恩的举措最终发展出一套“魔球”理论。如今,整整一代决策人员在“魔球”理论影响下的数据时代成长起来,并进入职业棒球领域。这股潮流已是大势所趋,将行业图景彻底改变。

 

“发生这样的事我丝毫不意外,”比恩说道。“起初,事情进展得比我预想的要慢。但随着这一趋势逐渐深化,变革很快以超出我想象的速度扩张开来。”


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▲2010至2019年间,斯蒂芬·库里从初出茅庐的新秀成长为联盟最具影响力的球员之一。


变革同样发生在NBA。尽管联盟的场外纷扰依旧不少,但在过去十年里,比赛内容已然经历了质变。

 

数据的激增、管理岗位中分析人员的涌现,以及一代具有惊人潜力的球员的崛起,帮助NBA在数年内实现了一个数学意义上的突破——如今,三分球的价值比两分球多出50%。

 

在超过一个世纪的漫长岁月里,篮球运动的比赛方式基本没有改变。而后NBA发现,这种古典篮球的打法即将被现代篮球抛弃。

 

NBA意识到,加入上篮、罚球和三分球,将极大地优化比赛内容。这一决策给篮球运动带来了剧变。过去十年间,联盟平均每场比赛的三分出手次数逐年递增。2010年,NBA各队平均每场投出18个三分,这个数字如今已达到34个。休斯顿火箭是联盟历史上首支赛季场均三分出手超40次的球队,如今他们的这一数据正逼近50大关。放到十年前,联盟中没有球队会单场投出50个三分球,更不用说每场比赛均是如此。

 

中距离已死,三分球当立。现如今,三分线已成为联盟的兵家必争之地。

 

“如果将三分线距离缩短18英寸,联盟各队的策略都会随之改变。”NBA总裁萧华(Adam Silver)表示。


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▲堪萨斯城酋长队四分卫帕特里克·马霍姆斯(Patrick Mahomes)代表了NFL的未来。


与NBA类似,NFL也经历了一场数据热潮。尽管部分老派教练试图否认,但无论是球队分析球员的方式,还是比赛战术的设计,均已离不开数据的参与。参看NFL的历史纪录名册,或许最能帮助我们理解这一转变:所有传球相关的纪录均由现役球员把持。

 

阿隆·罗杰斯(Aaron Rodgers)是NFL历史上传球者评分最高的球员,德鲁·布里斯(Drew Brees)则是传出达阵和传球总码数的历史纪录保持者。我们并不需要微积分般理性的头脑,就能理解分析师强烈要求球队增加传球次数的原因。答案很简单,正如结果所示,更多的传球总是意味着更长的码数

 

但奇怪的是,联盟各队用了相当长的时间、吃了不少亏才认识到这个简单的道理。过去十年间,NFL修改了规则以更好地保护四分卫和外接手。而当更具创造力的进攻组战术由高中和大学进入联盟,传球已具备前所未有的利用价值。现如今,NFL已然历经全方位的变革。如果拿2010年和2020年时的联盟比较,其相似性或许就和足球与桌上足球那般微乎其微。

 

发生质变的不仅是NFL球队的传球次数,还有传球方式。十年前,联盟各队62.6%的进攻以Under Center阵型发起。如今比例已然发生翻转,使用率达62.6%的Shotgun阵型成为新的主流。

 

尽管如此,球队和联盟之间存在着一个基本矛盾,可能会成为职业体育前进路上的阻碍。联盟要对运动的整体健康负责,球队的目标则是赢下比赛。

 

“取胜就是最吸引人的事情,而身为领导者,你应该尽自己所能作出最聪明、最行之有效的决策,”比恩表示。“如果这意味着一两个人会觉得比赛观赏性不足,就会有三个人喜欢这种比赛。主队输球可是谁都不愿看到的结果。”

 

NBA联盟和球队并不总是有着一致的目标。或许不久之后,联盟就将不得不回应对球队而言颇为荒谬的一些“存在主义式问题”,例如“投多少三分球才算多”。

 

萧华如是说道:“我觉得人们愿意后退一步,站在球迷优先的角度考虑:‘怎样的规则可以带来最具竞争力和观赏性的比赛呢?’”


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▲麦克·特劳特(Mike Trout)成为过去十年间最出色且最富有的MLB球员。


在历时超过半年的漫长赛季中,职业体育每天都需要提供在电视上播出的娱乐性产品,同时还要实现统计与技术意义上的创新。如何平衡这两者的关系,亦是摆在MLB面前的重要议题。

 

联盟与球队已然展开了一场有关比赛未来的角力。但就目前而言,领先者地位的归属可谓显而易见——MLB总裁罗布·曼弗雷德(Rob Manfred)正酝酿激进的变革方案,以掌控膨胀变动中的职业棒球。


随着各队意识到,在牺牲击球准度的同时增加击球力道会带来更多分数,全垒打和三振出局的次数达到历史新高。触击短打和盗垒被视作愚蠢的风险操作,如今几乎已不复存在。先发投手的登场局数在减少,他们的出场时间正被大量强力投球的后援投手蚕食。球员们甚至打破过去一个世纪的传统,采取了全新的站位方式。如今的MLB比赛变得空前冗长和缓慢。

 

但在过去十年间,数据给棒球运动带来的最主要影响,实际上和比赛毫无关系。数据革命创造了一个崭新的世界——棒球门外汉掌管了决策大权,他们运营球队的方式并非职业体育式的,而更像是在经营世界500强企业,在很大程度上围绕着对于低效的过度追求。


结果就是,摆烂成为不少MLB球队的新常态。即便球迷们更愿意吃着爆米花和花生欣赏比赛,而非看着场上球员们糟糕透顶的表现,这些球队还是要为了一个并不确定的“光明未来”而牺牲当下。上赛季共有四支MLB球队的输球场次破百,刷新了历史纪录。联盟上座率则连续四年遭遇下滑。

 

这提醒着我们,在过去十年间,体育毫无疑问已变得更为智能,但这些变化最终能否产出更具娱乐性和吸引力的内容,或许答案要留到下一个十年揭晓。


声明:本文为懒熊体育编译自《华尔街日报》,原文作者为Ben Cohen, Jared Diamond和Andrew Beaton,中文译者汪维喆。


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